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Edmond Halley, Edmond a également épelé Edmund, (né le 8 novembre 1656, Haggerston, Shoreditch, près de Londres – mort le 14 janvier 1742, Greenwich, près de Londres), astronome et mathématicien anglais qui a été le premier à calculer l’orbite d’un comète plus tard nommé d’après lui. Il est également connu pour son rôle dans la publication de Philosophiae Naturalis Principia Mathematica d’Isaac Newton. Jeunesse

Halley a commencé ses études à la St. Paul’s School de Londres. Il a eu la chance de vivre une période de révolution scientifique qui a établi la base de la pensée moderne. Il avait quatre ans quand la monarchie fut restaurée sous Charles II; deux ans plus tard, le nouveau monarque a accordé une charte à l’organisation informelle des philosophes naturels appelée à l’origine le «collège invisible», qui est ensuite devenu officiellement connu comme le Société royale de Londres.


Halley entra au Queen’s College, à Oxford, en 1673 et fut introduit, par lettre, à John Flamsteed, qui fut nommé astronome royal en 1676. Une ou deux fois, Halley visita l’Observatoire Royal Greenwich, où Flamsteed faisait son travail. encouragé à étudier l’astronomie.

Influencé par le projet de Flamsteed d’utiliser le télescope pour compiler un catalogue précis d’étoiles du nord, Halley proposa de faire de même pour l’hémisphère sud. Avec l’aide financière de son père et du roi Charles II, une introduction à la Compagnie des Indes, il navigua en novembre 1676 dans un navire de cette compagnie (ayant quitté Oxford sans son diplôme) pour l’île de Sainte-Hélène, la plus méridionale. territoire sous domination britannique, dans l’Atlantique Sud. Le mauvais temps a frustré ses attentes. Mais, lorsqu’il s’embarqua chez lui en janvier 1678, il avait enregistré les longitudes et les latitudes célestes de 341 étoiles, observé un passage de Mercure à travers le disque du Soleil, fait de nombreuses observations sur le pendule et remarqua que certaines étoiles étaient devenues plus pâles depuis leur observation. dans l’antiquité. Le catalogue des étoiles de Halley, publié à la fin de l’année 1678, fut le premier à être publié avec des localisations déterminées télescopiquement des étoiles du sud, et il établit sa réputation d’astronome. En 1678, il a été élu membre du Société royale et, avec l’intercession du roi, a été accordé le degré de M.A. de l’université d’Oxford. Halley et Newton

En 1684 Halley a fait sa première visite à Isaac Newton à Cambridge, un événement qui a conduit à son rôle de premier plan dans le développement de la théorie de la gravitation. Halley était le plus jeune d’un trio de Société royale Robert Hooke, l’inventeur et microscopiste, et Sir Christopher Wren, le célèbre architecte, qui, avec Newton à Cambridge, tentaient de trouver une explication mécanique au mouvement planétaire. Leur problème était de déterminer quelles forces pourraient maintenir une planète en mouvement vers le Soleil sans s’envoler dans l’espace ni tomber dans le Soleil. Puisque ces hommes dépendaient de leur stature scientifique pour leur subsistance et leur sens de l’accomplissement, chacun avait un intérêt personnel à être le premier à trouver une solution. Ce désir de priorité, moteur de la science, fut la cause de discussions animées et de compétitions entre eux.

Bien que Hooke et Halley aient raisonné que la force gardant une planète en orbite doit décroître comme l’inverse du carré de sa distance au Soleil, ils n’ont pas pu déduire de cette hypothèse une orbite théorique qui correspondrait aux mouvements planétaires observés, malgré l’incitation d’un prix offert par Wren. Halley a ensuite rendu visite à Newton, qui lui a dit qu’il avait déjà résolu le problème – l’orbite serait une ellipse – mais qu’il avait égaré ses calculs pour le prouver. Encouragé par Halley, Newton a ensuite étendu ses études sur la mécanique céleste dans l’un des plus grands chefs-d’œuvre produits par l’esprit de l’homme, les Principia. le Société royale décidé que “M. Halley s’occupe de l’entretenir et de l’imprimer à sa propre charge », ce qu’il entreprend de faire. Il consulta Newton, soumit avec tact un différend prioritaire entre Newton et Hooke, rédigea le texte des Principia, écrivit des vers laudatifs en latin pour la préface en l’honneur de son auteur, corrigea les épreuves et le vit dans la presse en 1687. Travaux ultérieurs

Halley avait la capacité de réduire de grandes quantités de données à un ordre significatif. En 1686, sa carte du monde, montrant la distribution des vents dominants sur les océans, fut la première carte météorologique à être publiée. Ses tables de mortalité pour la ville de Breslau, Ger. (maintenant Wrocław, Pol.), publié en 1693, constituait l’une des premières tentatives de relier la mortalité et l’âge dans une population; À ce titre, il a influencé le développement futur des tables actuarielles en assurance-vie. Sous les ordres de l’Amirauté, il commande le sloop de guerre Paramore Pink en 1698-1700 lors d’un des premiers voyages maritimes entrepris à des fins purement scientifiques, celui-ci pour effectuer des mesures de la déclinaison de boussole dans l’Atlantique Sud et pour déterminer les latitudes exactes et les longitudes de ses escales. (La déclinaison est l’angle entre le nord magnétique et le vrai nord.) En 1701, il a publié les premières cartes magnétiques de l’océan Atlantique et une partie de l’océan Pacifique, montrant des lignes courbes indiquant des positions dans les océans ayant le même déclinaison de boussole. Ces cartes, compilées à partir de toutes les observations disponibles et complétées par les siennes, étaient destinées à être utiles à la navigation et peut-être à résoudre le grand problème de la détermination de la longitude en mer. Cependant, parce qu’il était difficile de déterminer déclinaison de boussole avec une précision suffisante et parce qu’il a été découvert rapidement que déclinaison de boussole peut varier d’année en année, cette méthode de recherche de la longitude n’a jamais été largement adoptée. Malgré l’opposition de Flamsteed, Halley en 1704 fut nommé professeur de géométrie savilienne à Oxford.

Poursuivant son travail de pionnier en astronomie observationnelle, Halley publie en 1705 Un synopsis de l’astronomie des comètes, dans lequel il décrit les orbites paraboliques de 24 comètes observées de 1337 à 1698. Il montre que les trois comètes historiques de 1531, 1607 , et 1682 étaient si semblables dans les caractéristiques qu’ils ont dû être des retours successifs du même visiteur – maintenant connu sous le nom de Comète de Halley – et ont prédit avec précision son retour en 1758.