Vos restes de homard pourraient remplacer les plastiques – reason.com bitcoin benchmark

Vodickap / Dreamstime.com L’ancienne usine de DuPont au large de Jefferson Davis Highway à Chesterfield, en Virginie, ne ressemble pas à zéro pour la prochaine révolution technologique. Il y a un atelier de soudure à côté et une entreprise d’approvisionnement en bois à quelques pas. Silicon Valley ce n’est pas. Mais Richard Feldman, le directeur des affaires publiques pour Mari Signum, L’entreprise qui a loué l’endroit parle avec la ferveur d’un évangéliste de ce qui pourrait arriver: un bond en avant dans la science des matériaux qui pourrait aider à résoudre le problème mondial des plastiques.

A présent, ce problème nécessite peu de récitation. Parce qu’ils sont si utiles à de nombreuses fins, les plastiques sont omniprésents. Environ 300 millions de tonnes sont produits chaque année dans le monde entier, soit un tiers de celui des emballages jetables.


Mais les plastiques sont aussi un fléau environnemental parce qu’ils ne se biodégradent pas. Le prix des plastiques ne tient pas compte des îles flottantes en plastique dans les océans, des microplastiques ingérés par la faune et d’autres coûts cachés (ou pas si cachés) – des coûts qui persisteront pendant des décennies, voire des siècles. Une étude du World Economic Forum affirme que, compte tenu des tendances actuelles, d’ici 2050, il y aura plus de plastiques dans l’océan que de poissons.

Si seulement une substance plus respectueuse de l’environnement pouvait remplacer le plastique. Bien sûr, il faudrait qu’il soit biodégradable. Et abondant. Et facile à obtenir – pour ne pas mentionner bon marché. Et comme le plastique, il devrait être capable de servir un large éventail de fonctions, pas seulement un ou deux.

La chitine est une substance naturelle, dérivée du glucose, que l’on trouve dans les écailles de poisson, les ailes de papillons et, en particulier, les coquilles de crustacés comme le homard et la crevette. C’est l’un des matériaux les plus abondants de la planète, après la cellulose qui compose les parois cellulaires des plantes.

Henri Braconnot, directeur des jardins botaniques de l’Académie des sciences, découvrit la chitine (en champignons) en 1811. Une dizaine d’années plus tard, un autre scientifique, Auguste Odier, la trouva dans les exosquelettes des abeilles et la nomma "chiton," du mot grec pour "tunique."

Chitin (prononcé KITE-in) a généré un intérêt technologique pendant des décennies. "Les coquilles d’insecte et de poisson peuvent être converties en «soie»; Les chimistes de Berlin découvrent la manière de faire des fils et du film de Chitin," Le New York Times a rapporté en 1926. Six décennies plus tard, le Times a rapporté comment "les coquilles de crabe sont transformées en un insecticide naturel" en transformant les coquilles en granules de chitine. Aujourd’hui, la chitine ou son dérivé, le chitosane, peut être trouvé dans les engrais, la transformation des aliments, les revêtements de peinture, la filtration de l’eau, la vinification, les points solubles, les pansements et les cosmétiques. Vous pouvez même acheter du chitosan chez Walmart pour ses propriétés supposées de perte de poids.

Chitin doit sa polyvalence à sa vaste gamme de propriétés: il est biodégradable, non toxique (selon l’EPA) "aucun risque pour l’homme n’est prévu lorsque des produits contenant de la chitine sont utilisés conformément au mode d’emploi sur l’étiquette"), et antimicrobien; le chitosane est soluble dans l’eau. Être naturel, il est respectueux de l’environnement (encore une fois, l’EPA: "Les risques pour l’environnement ne sont pas attendus car … la chitine est abondante dans la nature").

Mais cela change. Une société écossaise appelée CuanTec – qui, comme Mari Signum, prétend être "mener la révolution contre le plastique de pétrole"-utilise un processus de fermentation bactérienne pour extraire la chitine pour les emballages alimentaires biodégradables. Sa dernière nouveauté: des bouteilles de lait compostables à usage unique.

En Californie, l’entrepreneur John Felts espère remplacer les planches de surf standard, qui sont faites de mousse de polyuréthane, avec une mousse similaire en chitine. Et la mousse de polyuréthane se montre beaucoup plus que les planches de surf: elle est également utilisée dans les voitures, les meubles, les emballages et bien plus encore. La société Felt, CruzFoam, exerce donc une forte influence sur les avantages environnementaux de ses produits. Et Penn State est claironnant les avantages d’un produit que les chercheurs ont développé. La moitié de la cellulose et la moitié de la chitine, le nouveau matériau "pourrait éliminer des millions de tonnes de plastique à base de pétrole par an," l’école dit.

Mari Signum, une partie de Sustainable Sea Products International basée au Texas (la société possède également Dickies Seafood) a breveté son propre procédé d’extraction de la chitine en utilisant un liquide ionisé beaucoup moins dangereux que les acides utilisés ailleurs. Le président de la compagnie, Victoria White, une chef autochtone canadienne et Cordon Bleu, entre autres, dit des termes tels que "renouvelabilité" et "durabilité" sont des mots à la mode "utilisé plutôt vaguement dans la publicité promotionnelle verte." Mais Mari Signum le veut vraiment: "Nous ne pouvons pas changer le monde, mais nous avons l’intention de montrer au monde comment changer."

La société termine actuellement la construction de la première série de bacs à coquille, de fours à micro-ondes, d’évaporateurs et d’autres équipements à son usine de Bellwood. Son PDG, John Keyes – qui siège au conseil d’administration de la Fondation internationale pour la conservation de la nature – dit que le personnel de développement économique de Chesterfield a été "hors-les-cartes utiles" comme l’entreprise a décollé. Un lancement officiel aura lieu en moins d’un mois.

Toutes les nouvelles technologies ne changent pas nécessairement le monde. (Voir: Segway, bande audio numérique, ou Flooz, l’une des premières tentatives d’une monnaie virtuelle). Et le chitin fait face à des problèmes majeurs d’échelle. À l’heure actuelle, dit CruzFoam, le monde produit 30 000 tonnes de chitine de qualité industrielle chaque année, et "Chaque année, les sites d’enfouissement sont remplis de 8 millions de tonnes de déchets de crevettes, de crabes et de coquilles de homard." Ce qui est beaucoup plus que vous ne le pensez, mais encore moins de 3% des 300 millions de tonnes de plastiques produits chaque année. (Et ces 8 millions de tonnes des coquilles ne produira pas 8 millions de tonnes de chitine.)